在歷史上,麻疹曾經是一種非常可怕的傳染性疾病,但今天已經很少見,這都歸功於疫苗的出現。目前台灣的規定是,嬰兒出生滿一年後,需要接種一劑麻疹、腮腺炎、德國麻疹的混合疫苗 (簡稱MMR),到國小一年級之前再接種一劑。麻疹疫苗是用來預防麻疹的,不過,爸媽們知道嗎? 麻疹疫苗還有一個其它疫苗不具備的特點,它還能預防其它與麻疹無關的傳染性疾病,這個現象,科學家們已經觀察到 50 年了,最近終於有了一個比較令人滿意的解釋。

疫苗的作用

人體有一套免疫系統,用來對付外來細菌和病毒的侵略。當我們被一種從來沒遇到過的細菌/病毒侵入時,我們就會生病,生病過程是人體反擊入侵的過程,病好以後,我們的免疫系統就會記住這種細菌/病毒,也就是產生了針對這種細菌/病毒的抗體,下一次它們再度襲來,我們就不怕了,抗體會迅速開始反擊過程,把它們殺死並清除出細胞去。但是,如果那種新的細菌/病毒十分厲害,我們在生病的時候沒有辦法反擊成功,很不幸的,我們就會死於這種感染。歷史上有過很多大規模流行的傳染病,都是這樣殺死了很多人。

而近代以來,隨著醫學的發展,出現了疫苗。疫苗其實就是某種病毒的變體,我們以麻疹為例,這是一種傳染性很高、致死性也頗高的疾病。麻疹疫苗其實就是麻疹病毒,但它的活性已經被減弱到及其微小的程度,即使對一歲的嬰兒也不會產生什麼傷害。當麻疹疫苗注射到人的身體中去,我們的免疫系統就會發現這是一種從來沒有見過的外來入侵者,於是開始針對它製造抗體,而這個過程由於疫苗本身活性很低,不會引起我們任何不適 (少數人可能會出現輕微不適感,如發燒)。等到抗體製造出來以後,我們就再也不怕真正的麻疹病毒,換言之,我們對麻疹就免疫了。一切疫苗的作用原理都大體如此,區別在於疫苗本身是否具有活性。

麻疹疫苗讓我們對很多傳染病都更具抵抗力

從1960年代麻疹疫苗剛面世開始,科學家們就注意到一個現象:在大規模施打了麻疹疫苗的地區,兒童因為其它非麻疹疾病的得病率、致死率都大規模下降。到今天為止,不管是在醫療衛生條件較好的地區、還是醫療衛生條件仍亟需改善的地區,都出現了這個現象。這曾讓科學家們百思不得其解,畢竟研發麻疹疫苗的時候,確實只是針對這一種病毒,為什麼會連帶著出現這麼大的額外好處呢?

不是疫苗本身的好處,是疫苗消除了麻疹的惡質影響

就在今年 5 月份,權威學術期刊「科學」上面登載了一篇研究論文,終於為這個問題提供了一個比較令人信服的答案。原來,麻疹疫苗之所以可以大幅降低兒童因其它疾病的致死率,不是因為這個疫苗本身連帶有其它功效,而是因為麻疹這個疾病有一種我們過去不知道的惡質影響,疫苗接種使得我們不再得麻疹,那種惡質影響也就消除了。

這個惡質影響是什麼呢? 麻疹病毒會消除我們免疫系統的記憶力,長達 2 到 3 年。舉個例子來說,假設一個小孩子,兩歲的時候得了水痘,經過治療修養,康復了,而他的免疫系統從此獲得了抵抗水痘的抗體。到這個小孩4歲的時候,他得了麻疹,經過現代醫療手段的有效干預,他也康復了。可是,他雖然康復了,他的免疫系統此時已經完全忘記了如何對抗水痘,換言之他丟掉了針對水痘的抗體 (及一切此前兩三年內他身體中的所有抗體),一場麻疹,讓他的免疫系統幾乎歸零,他得重建免疫系統的保護,而在重建的過程中,他對很多疾病都變得很脆弱了。

而如果這個孩子在 1 歲的時候注射了麻疹疫苗,他 4 歲時遇到麻疹病毒的時候就不會得病,那麼他就不會失去此前兩三年間免疫系統建立起來的保護網。這就是為什麼麻疹疫苗的大規模接種,同時會顯著降低那個地區因為其它疾病而產生的兒童致死率。

去年 12 月份,美國加州的迪斯尼樂園出現麻疹病人,病毒從這裡傳播,在整個加州造成了相當大規模的感染率。美國雖然早在 1960 年代就普及了麻疹疫苗,但是由於法律允許父母以宗教或私人原因不給小孩子接種疫苗,導致如加州這樣的地區疫苗接種率不夠高。傳染性高的病毒,比如麻疹,需要人群接種率達到 95% 到 99%,才能有效預防病毒的大規模流行,這次傳染事件,也讓加州重新審視自己的法律規定。每一種疫苗不是天生平等的,像麻疹疫苗這樣有顯著附加好處的,我們實在不應該對它過份疑慮。

  • 參考資料
    文章
    http://www.sciencemag.org/content/348/6235/694.abstract
    http://www.npr.org/sections/goatsandsoda/2015/05/07/404963436/scientists-crack-a-50-year-old-mystery-about-the-measles-vaccine
    http://www.livescience.com/50147-disneyland-measles-outbreak-linked-to-low-vaccination-rates.html
    圖片
    https://www.flickr.com/photos/evilpeacock/12140994053/

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解密麻疹疫苗的多重功效
在歷史上,麻疹曾經是一種非常可怕的傳染性疾病,但今天已經很少見,這都歸功於疫苗的出現。目前台灣的規定是,嬰兒出生滿一年後,需要接種一劑麻疹、腮腺炎、德國麻疹的混合疫苗 (簡稱MMR),到國小一年級之前再接種一劑。麻疹疫苗是用來預防麻疹的,不過,爸媽們知道嗎? 麻疹疫苗還有一個其它疫苗不具備的特點,它還能預防其它與麻疹無關的傳染性疾病,這個現象,科學家們已經觀察到 50 年了,最近終於有了一個比較令人滿意的解釋。
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